sábado, 4 de febrero de 2012

Se ha encontrado una nueva "Super Tierra" a la distancia apropiada para albergar vida

ORIGINAL: NatGeo


Una débil estrella daría a cualquier atmósfera un resplandor rojo, como "una noche continua"

Representación artística de GJ 667Cc orbitando una enana roja, con sus estrellas compañeras binarias en la distancia.. Ilustración cortesía de Guillem Anglada-Escudé, CIW. Rachel Kaufman. para National Geographic News
Publicado 02 de febrero 2012

Un nuevo planeta, probablemente una súper-Tierra- rocosa se ha encontrado justoo dentro de la zona habitable de su estrella, lo que la hace uno de los mejores candidatos jamás hallados, para albergar vida, dicen sus descubridores.

El planeta, denominado GJ 667Cc, orbita una estrella enana roja a 22 años luz de la Tierra, en la constelación de Escorpio. Un par binario de estrellas enanas naranjas son parte del mismo sistema.


El nuevo planeta tiene una masa 4,5 veces mayor que la de la Tierra y orbita su estrella madre cada 28 días.

La enana roja es relativamente débil, por lo que el planeta recibe un poco menos luz de su estrella que la Tierra del Sol. Pero la mayor parte de la luz de la estrella es radiación infrarroja, por lo que el planeta debe absorber más de su energía entrante que la Tierra de los rayos solares.

Esto significa que si el planeta tiene una superficie rocosa -que se prevé para los planetas de menos de diez veces la masa de la Tierra-y una atmósfera, podría tener agua líquida y tal vez vida, dijo el co-descubridor de Guillem Anglada-Escudé, quien dirigió el trabajo, mientras estaba en la Institución Carnegie para la Ciencia en Washington, DC

"Si tiene una atmósfera, es probable que sea rojiza  todo el tiempo, debido a que la estrella es muy roja", dijo Anglada-Escudé. "Sería como estar en la noche todo el tiempo."

Para observadores hipotéticos sobre su superficie, las estrellas binarias en la distancia serían "muy destacadas en el cielo, y algo exótico."


Planeta rocoso alrededor de una estrella inesperada

Anglada-Escudé y sus colegas descubrieron el nuevo planeta a partir de datos públicos del Observatorio Europeo del Sur, que alberga los telescopios que pueden medir pulsaciones en la órbita de una estrella causados por la fuerza gravitacional de un planeta.

La nueva súper-Tierra fue algo inesperada, ya que algunos modelos de formación planetaria, indican que estrellas pobres en metales tales como la GJ 667C no deberían tener planetas terrestres alrededor de ellas.


En términos estelares, los metales son los elementos más pesados que el hidrógeno y el helio. Tales átomos pesados-incluyendo al carbono, el oxígeno y el nitrógeno son los "bloques de construcción fundamentales" de los planetas rocosos. Si una estrella joven tiene un menor número de metales, según la teoría, también lo hace su disco de escombros de formación planetaria.

Sin embargo, los resultados podrían no ser tan sorprendentes, dijo Aki Roberge, del Centro Goddard de la NASA Space Flight Center, que no formó parte del equipo de estudio.

"Sabemos que es más probable que exista un planeta gaseoso gigante alrededor de una estrella rica en metales, pero que en realidad no sabemos si eso también aplica a [los planetas rocosos de menor masa], porque no hemos encontrado a bastantes de ellos" dijo Roberge.

Pero objetos más pequeños, tales como asteroides y cometas, se han encontrado alrededor de estrellas bajas en metal, por lo que "no parece haber ninguna relación con el índice de contenido de metal de una estrella" dijo.

Para las estrellas pobres en metales, "tal vez sea más fácil formar pequeñas cosas, [como] los cuerpos rocosos pequeños, [que] formar un planeta gigante masivo".

New Super-Tierra tal vez sea la primera de muchas

El coautor del estudio Anglada-Escudé, quien está ahora un postdoctorado en la Universidad de Göttingen en Alemania, me gustaría eventualmente confirmar que GJ 667Cc es en realidad una super-Tierra potencialmente habitable.

Para ello sería necesaria una observación de tránsito, cuando los astrónomos miden la atenuación de la luz de la estrella anfitriona en el momento cuando el planeta pasa delante de la estrella, visto desde la Tierra.

Datos sobre el tránsito puede ayudar a los astrónomos a determinar la densidad de un planeta-y por lo tanto su composición-y, posiblemente, observar sus características atmosféricas.


Con nuestra visión actual de la enana roja, un tránsito de GJ 667Cc tiene una probabilidad de uno por ciento de que ocurra, dijo.

,Anglada-Escudé, dijo: "Pero hasta ahora, los planetas fuera de nuestro sistema solar han sido descubiertos en configuraciones tan diferentes que es posible 667Cc GJ sea la primera de muchas súper-Tierras que orbitan estrellas pobres en metales".

"Lo que esperamos con nuevos instrumentos que entrarán en funcionamiento es que podamos encontrar 20 o 30 de estos objetos" en un futuro próximo, dijo. "Así que dentro de dos o tres años, uno de ellos sea posible observarl su tránsito."

La nueva súper-Tierra se describe en un próximo número de Astrophysical Journal Letters.

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